Les collèges se démènent pour s’adapter à un monde où leurs athlètes peuvent tirer profit


Dans moins d’un mois, de nouvelles lois dans sept États transgresseront efficacement l’interdiction de la National Collegiate Athletic Association de payer les étudiants-athlètes – l’un des changements les plus marquants dans les sports universitaires de grande envergure depuis un siècle.

À partir de juillet, il sera interdit aux collèges de ces États d’interdire à leurs athlètes de gagner de l’argent en fonction de leur affiliation avec le sport. Les nouvelles lois, qui vont à l’encontre de l’interdiction de longue date de la NCAA d’indemniser les athlètes en dehors des bourses, visent à permettre aux joueurs de profiter d’un système où les collèges, les entraîneurs et les entreprises tirent profit depuis des décennies. Le changement permettra aux athlètes universitaires d’avoir des agents professionnels et d’être payés pour des choses comme l’approbation de produits sur des publications sur les réseaux sociaux, la signature d’autographes, l’utilisation de leur image dans les jeux vidéo et la création d’une nouvelle entreprise ou même d’une organisation à but non lucratif.

Mais le changement permettant aux étudiants de monétiser leurs noms, images ou ressemblances (ou NIL) n’est pas venu facilement et ne se fera probablement pas sans incertitude et confusion. Alors que les États ont commencé à adopter des lois à l’automne 2019, la NCAA n’a pas encore publié de règles sur la façon dont ils surveilleront le processus et quels types d’accords seront acceptables. Une certaine forme d’orientation réglementaire ou de processus de dérogation pourrait être publiée plus tard ce mois-ci, lorsque la NCAA pourrait publier de nouvelles règles sur les limites de ces accords et sur la manière dont elles seront déclarées.

On ne sait pas si la NCAA sera en mesure d’élaborer une politique qui cadre avec toutes les nouvelles lois, dont les détails varient considérablement. Ainsi, les collèges avancent avec prudence pour se préparer au changement sans savoir entièrement ce que leurs entraîneurs et leurs départements sportifs peuvent ou ne peuvent pas faire pour aider les athlètes à gagner de l’argent.

« Tout le monde s’efforce de comprendre ce qui se passe », a déclaré Welch Suggs, professeur agrégé de journalisme à l’Université de Géorgie, expert en athlétisme universitaire et ancien journaliste pour La Chronique. “Normalement, la NCAA fournit des conseils, mais les collèges ne reçoivent pas de jack”, a-t-il déclaré.

Suggs a déclaré que sa plus grande préoccupation était la prolifération de petites entreprises qui surgissaient pour gagner leurs propres bénéfices en aidant les étudiants jeunes et parfois impressionnables. “C’est un niveau de chaos auquel les sports universitaires ne sont pas prêts à faire face”, a-t-il déclaré.

Deux programmes majeurs n’attendent pas de voir ce que la NCAA propose.

À l’Université du Nebraska à Lincoln, diverses écoles et collèges développent des cours « pop-up » qui se concentreront sur « l’entrepreneuriat et les compétences pour créer des marques et des entreprises ». Les cours seront accessibles à tous les élèves. Les athlètes peuvent également bénéficier d’un mentorat dans le cadre d’un programme d’aptitudes à la vie existant à l’université.

Le Nebraska a également embauché Opendorse, une société de médias sociaux et de marketing formée à Lincoln en 2012 pour travailler avec des athlètes professionnels. La société ne proposera pas d’offres aux athlètes, mais les conseillera sur la manière d’évaluer les offres et de tirer le meilleur parti de leur potentiel marketing.

“Nous mettons en place une programmation basée sur notre meilleure connaissance de ce que nous pensons être le résultat final”, a déclaré Garrett Klassy, ​​directeur adjoint des sports du Nebraska.

L’Université du Tennessee à Knoxville adopte une approche similaire en développant une mineure en entrepreneuriat par le biais du collège de commerce et en embauchant l’agence de marketing sportif Altius pour fournir des conseils et des orientations aux athlètes.

Mais ce ne sont pas seulement les étudiants qui auront besoin d’éducation, a déclaré Andrew Donovan, directeur associé principal des sports pour les affaires réglementaires au Tennessee. Les entraîneurs auront besoin de conseils sur ce qu’ils peuvent dire lors du recrutement, a-t-il déclaré, et les boosters sportifs doivent être informés des limites à prendre des dispositions avec les étudiants.

Le Nebraska et le Tennessee comptent sur leurs programmes comme un bon moyen de recruter des athlètes de haut niveau. “Nous ne pouvons pas sortir et embaucher des agences de marketing pour aider les étudiants”, a déclaré Klassy, ​​”mais si nous avons ces ressources à la disposition des étudiants, cela nous donne un avantage.”

Le manque d’orientation de la NCAA, qui a résisté au cours des dernières décennies aux efforts visant à faire payer les athlètes de la division I, a laissé de nombreux problèmes en suspens. Pendant ce temps, les membres du Congrès ont rédigé des projets de loi qui établiraient une politique NIL standard à l’échelle nationale, mais aucun d’entre eux ne devrait être adopté avant le 1er juillet.

En plus des sept lois d’État qui entreront en vigueur en juillet, neuf autres États ont adopté des projets de loi NIL qui seront promulgués entre janvier 2022 et septembre 2025.

Les nouvelles lois de l’État sont “une première étape vers la suppression des restrictions économiques pour les athlètes afin qu’ils puissent faire ce que font les autres étudiants”, a déclaré Victoria Jackson, historienne du sport et professeure adjointe de clinique à l’Arizona State University qui a également participé à la course à pied à l’université et professionnellement.

Dans le passé, la NCAA a interdit aux étudiants d’accepter de l’argent pour tout ce qui pourrait être, même de loin, lié à leur participation sportive au nom de la préservation de l’amateurisme. Mais cela a conduit à des restrictions absurdes, a déclaré Jackson, qui punissent les athlètes pour leur esprit d’entreprise.

Un exemple est Ryan Trahan, un coureur de fond à Texas A&M, qui a été temporairement suspendu de sa pratique sportive en raison de vidéos YouTube faisant la promotion de sa propre entreprise de bouteilles d’eau qu’il a créée avant l’université. Après une large couverture médiatique, Trahan a reçu une renonciation de continuer à concourir, mais seulement si ses vidéos « n’utilisaient pas ou ne faisaient pas référence à sa participation à l’athlétisme intercollégial ou à son statut d’étudiant-athlète à Texas A&M ».

La National Association of Intercollegiate Athletics, l’autre grande association sportive universitaire du pays, a déjà élaboré des règles et un cadre pour les accords de nom, d’image et de ressemblance, a déclaré Jackson, montrant que “le ciel ne tombera pas”.

Les nouvelles lois ne sont également que les dernières d’une série d’actions juridiques et législatives visant à assouplir le contrôle de la NCAA sur la rémunération et le soutien aux athlètes. Plus tôt cette année, la Cour suprême des États-Unis a entendu les arguments dans l’affaire NCAA c. Alston, contestant la limite de l’association sur le montant des avantages liés à l’éducation que les collèges peuvent offrir aux athlètes.

B. David Ridpath, professeur agrégé d’affaires sportives à l’Université de l’Ohio, a déclaré que la grande inquiétude de la NCAA est qu’elle perdrait son influence sur les étudiants qui génèrent tous les revenus des collèges et de l’association.

Ridpath, un défenseur de longue date de la réforme de la NCAA, a déclaré que l’association et les institutions soutiennent que les opportunités de parrainage détourneront les athlètes de leur concentration sur leur sport. La suppression des limites aux avantages éducatifs, en particulier pour les programmes de football et de basket-ball à grande échelle, pourrait conduire à une course aux armements entre les institutions et à des coupes dans d’autres sports.

Mais l’association s’est adaptée à des changements tout aussi importants dans le passé, a-t-il déclaré, et l’appétit du public pour les sports universitaires est inextinguible.

« En fin de compte, peu importe ce qui se passe », a-t-il déclaré, « nous continuerons tous à regarder les matchs. Nous allons nous adapter.